Plus fertile, l'étalon à voix grave attire davantage les juments

Une corrélation claire a été établie entre une voix plus grave chez les étalons et une meilleure fertilité, les paramètres vocaux se révélant même plus fiables que les spermogrammes pour prédire le succès reproducteur. Confrontées à des enregistrements audio, les juments montrent une nette préférence pour ce type de voix. Publication en accès libre dans la revue PLoS ONE par des chercheurs de l'UMR Ethos (CNRS/Université de Rennes 1), en collaboration avec à des personnels de l'Institut français du cheval et de l'équitation.

Étalon émettant un hennissement - © Anaïs Boutin
  1. En bref
  2. Contexte
  3. Expérience
  4. Perspectives
  5. Référence

En bref

On savait déjà que les vocalisations des mammifères, incluant l'homme, peuvent être porteuses, suivant les espèces, d’informations sur la familiarité, l’identité ou la taille de l’émetteur. Chez certaines espèces, des types particuliers de vocalisation jouent un rôle dans la synchronisation et la coordination des partenaires sexuels. Dans une étude réalisée sur des chevaux, des chercheurs de l’UMR EthoS (Éthologie animale et humaine, CNRS/Université de Rennes 1), en collaboration avec l’Institut français du cheval et de l’équitation (IFCE), ont découvert que non seulement la voix des étalons est porteuse d’information sur leur fertilité (succès reproducteur) mais que les juments se servent de ces mêmes paramètres acoustiques pour orienter leurs choix. Ces résultats, novateurs sur le plan fondamental, ouvrent des applications à l’élevage.

 

Contexte

Dans la nature, les juments choisissent activement l’étalon et donc le groupe familial dans lequel elles vont s’insérer, repérant à distance les partenaires potentiels. Les hennissements en particulier sont une vocalisation permettant la communication à distance (en particulier hors contact visuel) et l’équipe rennaise avait déjà démontré qu’ils sont porteurs d’informations sur la familiarité sociale, le statut de dominance, le sexe et la taille de l’émetteur. Dans cette étude, ils se sont donc interrogés sur leur rôle possible dans les choix de partenaires et les conséquences éventuelles de ces choix. L’intérêt du cheval, outre les raisons invoquées ci-dessus, est aussi qu’il y a une gestion très contrôlée de sa reproduction dans le milieu de l’élevage et qu’il était ainsi possible non seulement d’expérimenter mais aussi de disposer de données précises sur la fertilité des étalons.

Expérience

Test du lien entre les paramètres acoustiques de la voix des étalons et leurs caractéristiques de reproduction

Les voix de 15 étalons reproducteurs d’âge et de race variés ont été enregistrées alors qu’ils voyaient une jument à distance. Leur voix a été analysée et comparée d’une part à des données de qualité du sperme et aux données (pluriannuelles) de succès de reproduction issues de la base de données de l’IFCE. Les résultats ont révélé qu’il y avait une corrélation claire entre des paramètres de fréquence acoustique et le succès reproducteur, comme par exemple le nombre de naissances par rapport au nombre d’inséminations : les étalons avec la voix plus grave présentaient davantage de gestations réussies. De façon intéressante, les paramètres vocaux se sont révélé plus fiables dans la prédiction de la fertilité que les spermogrammes.

Test des préférences des juments pour ces paramètres acoustiques

40 juments adultes ont été individuellement confrontées à la diffusion simultanée de deux hennissements d’étalons par des haut parleurs placés à l’opposé dans un espace de grande taille (manège) ou dans deux corridors. Les hennissements, au vu des données ci-dessus, avaient été choisis pour représenter des extrêmes en terme de fréquence acoustique, donc il s’agissait de hennissements d’étalons inconnus ayant des voix respectivement très aiguës ou très graves. Les résultats montrent que les juments tournent la tête, s’approchent et restent plus à proximité du haut parleur diffusant le hennissement grave.

Légende de la figure : Corrélation entre hauteur de voix et fertilité. Source

Légende de la figure : Corrélation entre hauteur de voix et fertilité

 

Perspectives

Ces résultats originaux ouvrent des lignes de réflexion scientifique sur le lien entre caractéristiques vocales et reproduction chez les mammifères, suggérant que ces caractéristiques pourraient constituer un outil majeur d’évaluation de compétences, dépassant même des mesures « classiques » de fertilité dont on a montré qu’elles étaient insuffisamment prédictives, même chez l’homme. Ils contribuent aux débats sur les affinités sociales et sexuelles. Ils appellent maintenant à une recherche approfondie sur les mécanismes qui peuvent relier caractéristiques vocales et fertilité, nécessairement à différents niveaux d’intégration. Enfin, ils témoignent aussi de l’enrichissement mutuel de recherches fondamentales et appliquées. D’un côté, seule la connaissance approfondie des caractéristiques reproductrices de ces étalons par le milieu de l’élevage a permis de répondre à cette question fondamentale, d’un autre côté, ces résultats fondamentaux ouvrent vers des applications envisageables à la gestion de la reproduction de cette espèce d'intérêt économique.

Référence

Mares Prefer the Voices of Highly Fertile Stallions
Alban Lemasson, Kévin Remeuf, Marie Trabalon, Frédérique Cuir, Martine Hausberger

Published: February 25, 2015
DOI: 10.1371/journal.pone.0118468